Oser un nouveau paradigme pour l’avenir de l’Afrique après la pandémie COVID-19. Comment?

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Après la pandémie, le réveil de l’Afrique? Et si la vitalité des sociétés africaines, l’expérience vécue aux multiples incertitudes, et la créativité pour trouver des stratégies diverses porteraient le secret d’avenirs alternatifs ? Et si le choc COVID-19 entraînait une refonte de l’avenir de l’Afrique? La pandémie change la façon dont les gens envisagent l’avenir. La crise suscite un sentiment d’incertitude, tout en remettant en cause les orientations futures fondées sur les prévisions et la planification. COVID-19 revigore la question de savoir comment les futurs africains sont imaginés et façonnés par rapport au monde dans son ensemble. Dans ce contexte, écrivant dans Africa Spectrum, Detlef Müller-Mahn et Eric Kioko suggèrent trois domaines dans lesquels les études africaines orientées vers l’avenir devraient être révisées en réponse à la crise actuelle – à savoir, comment intégrer l’incertitude, comment décoloniser les compréhensions des futurs africains et comment traduire ces considérations dans la pratique de la recherche. Nous présentons ici les éléments clés de leur pensée.

Rencontrer des futurs impensés pendant la pandémie

COVID-19 a pris le monde par surprise. Pour le continent africain, cela a de graves conséquences multiples. Dans ce contexte, nous devons nous demander comment la crise remet en question l’avenir de l’Afrique et ce qu’elle implique pour les études africaines en général. La pandémie nous rappelle douloureusement que l’avenir peut s’avérer très différent de ce qui avait été imaginé. Il réaligne les orientations temporelles des horizons lointains aux horizons proches, des tendances prévisibles à long terme aux événements inattendus soudains, et de la planification visionnaire à la gestion de l’immédiat.

Comme l’universitaire ghanéen Epifania Amoo-Adare (2020) l’a fait remarquer à juste titre: «COVID-19 concerne en grande partie la rencontre abrupte de notre «présent étendu» avec un ”avenir impensé”.» L’urgence sans précédent indique que le «futur» – c’est-à-dire la façon dont les individus et les sociétés pensent et agissent sur leur avenir – implique inévitablement un élément d’incertitude. En Afrique, comme ailleurs dans le monde, la crise du COVID-19 est ressentie comme une menace pour la santé et la vie ainsi que pour la prospérité économique, les relations sociales et les moyens de subsistance – ou pour le dire plus crûment, comme la fin des rêves de développement de haut vol.

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Quelle que soit la manière dont finira la pandémie, notent les auteurs, l’urgence remet en question les visions futures de plusieurs manières, soulevant un large éventail de questions. Comment la pandémie affectera-t-elle les populations africaines ? Qu’est-ce que cela signifie pour les gouvernements nationaux et l’État en général ? Dans quelle mesure la crise exacerbera-t-elle le fossé entre le Nord et le Sud, et entre les riches et les pauvres au sein des sociétés africaines ? Et à quelles conditions l’urgence peut-elle favoriser des visions alternatives des futurs africains ? Pour le moment, tant que la crise se déroule, les réponses à ces questions restent largement du domaine de la spéculation. Néanmoins, la situation appelle à une réflexion renouvelée sur la manière d’aborder les futurs africains.

Repenser l’avenir de l’Afrique

Faire face à l’incertitude

Pour de nombreuses personnes en Afrique, vivre avec le risque et l’incertitude est une expérience quotidienne (Bloemertz et al., 2012). Les études ethnographiques témoignent des multiples incertitudes rencontrées par les citoyens africains dans leur vie quotidienne, auxquelles la crise actuelle n’ajoute qu’une autre facette. Quelques exemples intéressants sont rassemblés dans un livre intitulé Ethnographies of Uncertainty in Africa édité par Cooper and Pratten (2015). Les auteurs caractérisent l’incertitude dans une perspective centrée sur le sujet comme une «structure de sentiments» et une «expérience vécue» (Cooper and Pratten, 2015:1). Dans le même temps, l’incertitude a aussi un côté externe. Elle émerge de causes structurelles comme l’instabilité, l’insécurité, la contingence, la perturbation ou la rupture, et elle le fait à différentes échelles, affectant les individus ainsi que les gouvernements (Scoones, 2019).

L’expérience d’incertitudes complexes a des conséquences immédiates sur la façon dont les futurs sont conçus. Cela devient particulièrement évident à l’échelle nationale, alors que la crise du COVID-19 oblige les gouvernements africains à réviser leurs visions et programmes à long terme. La question de savoir si les plans de développement nationaux tels que la Vision 2030 du Kenya ou l’Agenda 2063 de l’Union africaine seront encore réalisables dans les années à venir, on le verra lorsque la poussière sera retombée. De toute évidence, certaines hypothèses sur lesquelles ces plans ont été construits ne sont plus valables – si elles l’ont jamais été. Dans la même veine, des millions de personnes ordinaires sont obligées d’ajuster leurs attentes individuelles et de raccourcir leur avenir envisagé d’un horizon lointain à un « présent étendu » (Amoo-Adare, 2020).

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COVID-19 fait apparaître le dilemme intrinsèque de l’avenir. D’une part, l’avenir s’appuie sur des orientations prospectives constituées de rêves, de visions, de prévisions, de politiques d’anticipation et d’autres tentatives pour prendre le contrôle de l’avenir. D’un autre côté, rien ne garantit que l’un de ces rêves se matérialisera un jour comme prévu. L’avenir ne peut être tenu pour acquis, même s’il l’est souvent. Il en est ainsi parce que les décideurs trouvent qu’il est plus facile d’agir sur des « attentes fictives » et des « futurs imaginés » (Beckert, 2016) plutôt que sur des contingences et des incertitudes.

Il semble que le futur ait souvent surestimé la capacité d’évaluation des risques et de pronostic et sous-estimé la pertinence de l’incertitude (Scoones and Stirling, 2020). Alors que les « attentes fictives » jouent un rôle important dans la dynamique capitaliste du Nord global, comme le souligne (Beckert, 2016) , il semble pour le moins discutable dans quelle mesure cela s’applique aux économies du Sud global. Dans l’argumentation de Beckert, les « futurs imaginés » sont considérés comme des moteurs de transformation économique, principalement basés sur l’hypothèse qu’ils deviennent réels lorsqu’un nombre suffisamment grand d’acteurs pertinents partagent les mêmes attentes et agissent en conséquence.

Cette hypothèse implique que les « vœux pieux » peuvent aider à surmonter le sentiment d’incertitude lorsque le souhait devient une croyance collective, et qu’il a le potentiel de transformer les visions en prophéties auto-réalisatrices. Pourtant, à propos de l’exemple des grands programmes nationaux comme les corridors de développement ou autres mégaprojets en Afrique, on se demande qui croit réellement aux promesses de tels «dreamscapes of modernity» (Jasanoff and Kim, 2015; Müller-Mahn, 2020). À cet égard, COVID-19 peut peut-être servir d’ouverture des yeux, un moment de vérité, comme dans le conte de fées des habits neufs de l’empereur, lorsque les planificateurs et les politiciens sont obligés de se rendre compte que leur avenir envisagé ne se matérialisera pas.

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L’incertitude contraste fortement avec un mode contemporain d’élaboration des politiques appelé « politique d’anticipation » (Granjou et al., 2017), qui vise à gouverner le présent à travers des méthodes de pronostic, des scénarios et des futurs anticipés. En Afrique, ces approches sont devenues de plus en plus influentes ces dernières années, en particulier dans le domaine de la gouvernance environnementale. La prolifération des politiques d’anticipation a été facilitée par les avancées technologiques, les mégadonnées, la modélisation climatique et l’amélioration des prévisions.

Cela a cependant marginalisé la reconnaissance de changements imprévisibles au-delà des tendances à long terme comme le changement climatique et la croissance démographique. La crise du COVID-19 révèle où ces approches ont mal tourné : les politiques d’anticipation reposent sur des prévisions et des probabilités, mais elles ne sont pas bien préparées à l’impensable, c’est-à-dire à un changement non linéaire inattendu.

Dans ces conditions, il sera important d’examiner comment la gestion transitionnelle peut mieux reconnaître les limites des stratégies d’anticipation et se préparer à des changements inattendus au sens d’une « politique de l’incertitude » (Scoones and Stirling, 2020). Les futurs émergent toujours dans une interaction entre probabilités et possibilités, comme le soutient Appadurai (2013). L’Afrique peut être un bon exemple, montrant comment la relation entre les probabilités et les possibilités offre des opportunités pour l’avenir. En ce sens, les études de cas recueillies par Cooper and Pratten (2015) et par Goldstone and Obarrio (2016) sont intéressantes à noter car elles illustrent comment les incertitudes quotidiennes en Afrique offrent un potentiel productif d’innovation et de changement ou, en d’autres termes, une possibilité d’avenirs pluralistes.

Décoloniser le futur

Décoloniser le futur peut être compris comme la libération des visions du futur des influences hégémoniques et de la pensée déterministe. En ce qui concerne le continent africain, la domination étrangère généralisée dans la science et la technologie a conduit à une téléologie particulière des futurs imaginés, qui prend l’exemple du Nord comme objectif ultime du développement. La future colonialité a des dimensions et des conséquences différentes.

Obeng-Odoom (2019) observe une infériorisation des connaissances du Sud et une «marginalisation intellectuelle de l’Afrique», qui, selon lui, inclut une marginalisation des universitaires africains dans le financement de la recherche, les politiques de publication et, par conséquent, les reconnaissance et mérites. Dans la même veine, Bob-Milliar (2020:5) critique les asymétries dominantes de la production de connaissances et «le caractère extractif et les dilemmes éthiques des efforts de recherche Nord-Sud». Cette critique est en effet grave, d’autant plus qu’elle lie le silence des voix africaines aux carences de la construction du futur.

Amoo-Adare (2020) tient l’hégémonie du Nord en science pour responsable de la crise planétaire, qui doit donc être surmontée par la «décolonisation des modes actuels de production de connaissances académiques». L’hégémonie du Nord dans les pratiques scientifiques de création du futur devient évidente dans la préférence que de nombreux chercheurs du Nord accordent aux mégadonnées et aux méthodes quantitatives (Bob-Milliar, 2020:11). La politique de recherche hégémonique privilégie «les généralités et les prévisions simplistes» au lieu de la complexité et de l’incertitude, comme le remarque Obeng-Odoom (2020b: 5). Les technologies de télédétection, les modèles climatiques et les prévisions constituent l’épine dorsale des stratégies de gouvernance anticipatives, qui sont devenues de plus en plus influentes dans la construction de l’avenir de l’Afrique.

Pourtant, il reste un problème non résolu : la gouvernance anticipative considère l’avenir comme une extrapolation du présent en se concentrant sur des processus calculables à long terme comme le changement climatique et la démographie, tout en négligeant le changement non linéaire, en particulier dans les contextes sociaux. De telles approches cherchent à prendre le contrôle de la transformation sociétale en « apprivoisant un avenir incertain » (Stockdale, 2016), qui n’est qu’un autre nom pour la colonisation.

Mais les futurs incertains peuvent aussi être appréhendés différemment, dans la mesure où ils laissent place à des alternatives. Si l’avenir n’est pas entièrement déterminé, il reste une possibilité de changement. Concevoir les futurs comme ouverts et indécis laisse de la place à l’espoir d’influencer le changement pour le mieux, de mettre en avant des visions utopiques et de développer des futurs souhaitables (Kleist and Jansen, 2016: x). L’espérance, entendue comme la «disposition à avoir confiance en l’avenir» (Hage, 2003: 24), est essentielle pour gouverner l’avenir en des temps incertains car elle sert de «un moyen de naviguer vers un futur inconnu dans un présent précaire» (Turner, 2015: 189).

Décoloniser le futur commence par une critique des discours dominants sur le développement et la recherche de visions alternatives. Ce qui est nécessaire pour surmonter les limites de la science prédictive et une compréhension linéaire de l’avenir, c’est peut-être une nouvelle forme de «littératie du futur», une ouverture vers des alternatives «qui peuvent aider à réduire la peur de l’inconnu» (Miller, 2018). L’alphabétisation des futurs dans le contexte de l’Afrique implique d’apprendre du choc COVID-19.

Les universitaires africains ont insisté à maintes reprises pour que la crise actuelle soit utilisée dans ce sens, c’est-à-dire comme un espace d’espoir et un tournant. La science elle-même n’est pas exclue de cet appel au changement, comme l’affirme Amoo-Adare (2020) : «Cette crise mondiale est une opportunité importante d’arrêter et de s’engager dans une (non) pensée de la science qui fait tourner le monde. En ce sens, la crise peut être vue comme une opportunité pour un changement de paradigme vers de nouvelles formes de production de connaissances en Afrique et au-delà, pour une « Afrotopia » émergente (Sarr, 2016) et une lutte pour la « liberté épistémique » (Ndlovu-Gatsheni , 2018).

Alors que certains chercheurs voient la crise du COVID-19 comme «une autre opportunité pour les travailleurs de ré-imaginer des alternatives et de lutter pour les réaliser» (Nyamsenda, 2020), d’autres appellent à un changement de paradigme intellectuel, qui, comme Amoo-Adare (2020) soutient, devrait être radical, non seulement « repenser », mais « repenser » les épistémologies en reconnaissant les temporalités indigènes et les imaginations futures. Dans la même veine, Obeng-Odoom (2020b:12) ajoute que «le moment est venu de développer des politiques afro-centriques qui rendent l’Afrique self-sufficient, self-sustaining, et auto-florissante».

Ce message est bien formulé, mais la prochaine étape serait de rendre cet effort plus concret et de traduire la vision en action. Sinon, Afrotopia peut rester un fantasme, concluent les auteurs.

Ilunga Aimé.

Pour aller plus loin

Müller-Mahn, D. and Kioko, E. (2021) ‘Rethinking African Futures after COVID-19’, Africa Spectrum, 56(2), pp. 216–227.

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