L’empire du Mali : une histoire africaine de grandeur et ses leçons pour l’Afrique d’aujourd’hui

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L’histoire officielle n’est pas nécessairement une histoire véridique. Peut-être qu’aucun endroit n’est plus conforme à cela que l’Afrique. Ce n’est pas leur faute, la plupart des gens ont tendance à avoir une compréhension extrêmement superficielle de l’histoire africaine. Les récits de presse, les images et les films ont largement mis l’accent sur l’esclavage, le colonialisme, la pauvreté, les conflits, etc. Une posture qui ne permet pas de réparer et de restaurer la dignité africaine mais qui au contraire perpétue certaines visions fausses et discriminatoires. Il y a plus, beaucoup plus, dans l’histoire africaine que ce que les derniers siècles nous réservent. Il est unanimement prouvé que l’Afrique, en particulier le tronçon de la vallée du Nil, est le berceau de l’humanité et abrite donc les premières sociétés, royaumes et civilisations. Mais aujourd’hui, on ne remonte pas si loin. Cet article se penche sur l’empire du Mali, son dirigeant le plus célèbre – Mansa (c’est-à-dire le roi / empereur) Musa I – et contraste avec l’Afrique d’aujourd’hui.


L’empire du Mali

L’empire du Mali était le plus prospère et le plus influent des empires ouest-africains. Il existait d’environ 1235 à environ 1645 et était reconnu comme un centre commercial de premier plan au sein des marchés et des routes commerciales transsahariens plus larges. Bien que l’empire soit un producteur de divers produits agricoles, il était particulièrement célèbre pour sa grande production et son commerce d’or. À son apogée, près de la moitié de l’or qui circulait dans l’Ancien Monde (c’est-à-dire l’Afrique, l’Europe et l’Asie) provenait du seul Empire du Mali.

En plus de prospérer en tant que centre commercial majeur, l’empire était également connu pour être un centre d’apprentissage et intellectuel. Par exemple, la ville de Tombouctou, aujourd’hui site du patrimoine mondial de l’UNESCO, est connue comme l’une des villes savantes les plus importantes de l’histoire, qui à son apogée, a même accueilli des étudiants et des universitaires de l’Ancien Monde. Mansa Musa annexa pacifiquement la ville de Tombouctou à l’empire du Mali vers 1325, renforçant la position intellectuelle de son empire au Moyen Âge. Les historiens estiment que les bibliothèques privées et publiques de Tombouctou, désormais appelées les bibliothèques “perdues” de Tombouctou, possédaient une collection de plus de sept cent mille manuscrits et livres couvrant des sujets tels que l’art, la médecine, la philosophie, la religion, la science, les mathématiques, et l’astronomie.

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L’empire du Mali a été fondé vers 1235 par Soundjata Keita, prince du royaume de Kangaba qui a mené une rébellion et a finalement vaincu Sumanguru Kante, roi du royaume relativement plus grand de Sosso. Les royaumes de Keita et de Kante étaient des États au sein de l’empire du Ghana en déclin (à ne pas confondre avec le Ghana actuel). Finalement, l’empire du Mali est devenu assez grand et puissant pour avaler son ancien surveillant, l’empire du Ghana, devenant ainsi le nouvel empire en Afrique de l’Ouest. Depuis que ce qui monte tombe, l’Empire du Mali a décliné et a disparu vers 1645 sous son successeur, l’Empire Songhaï, qui était lui-même un État au sein de l’Empire du Mali.

Mansa Musa I du Mali

La façon dont Musa de la dynastie Keita est devenu Mansa Musa I est un «accident» fascinant. Musa était adjoint (c’est-à-dire prince héritier) de Mansa Abubakari II. Abubakari II était un empereur marin avec un intérêt particulier à découvrir ce qui se trouvait de l’autre côté de l’océan Atlantique. En tant que tel, il a envoyé une expédition de deux cents navires à cet effet, ce qui a été un voyage infructueux. Sans se laisser décourager, l’empereur a mis les voiles avec quelque deux à trois mille navires (les récits varient) dans une deuxième tentative pour atteindre l’autre côté de l’Atlantique, laissant son règne, son pouvoir et sa richesse abondante. C’était vers 1312. Cependant, Abubakari II et sa grande flotte de navires ne sont jamais revenus. Musa, qui a été nommé régent par Abubakari II, est devenu le nouveau Mansa de l’empire du Mali.

Le consensus historique est que Musa était un jeune homme, la plupart disons au début de la vingtaine, lorsqu’il est devenu Mansa Musa I. L’Encyclopédie de l’histoire mondiale déclare que “le règne de Mansa Musa I (1312-1337) a vu l’empire atteindre de nouveaux sommets en territoire contrôlée, la floraison culturelle et la richesse stupéfiante apportée par le contrôle par le Mali des routes commerciales régionales”. Pourquoi cet empereur africain du XIVe siècle fait-il encore parler et révérer aujourd’hui ? Bref, à cause de sa richesse inimaginable. Un aspect remarquable de l’Empire du Mali à noter est la richesse de ses mansas. Le plus riche et le plus célèbre d’entre eux est, bien sûr, Mansa Musa I, qui est considéré comme la personne la plus riche qui ait jamais vécu.

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Ibn Khaldun, célèbre historien et philosophe médiéval, admirait Mansa Musa I pour d’autres raisons. Khaldun a noté: “C’était un homme droit et un grand roi, et les histoires de sa justice sont encore racontées”. Musa I a peut-être été en effet un grand roi d’intégrité et de justice. Mais il était aussi un peu frimeur. Pourquoi? Son pèlerinage légendaire à La Mecque en 1324-1326 était une démonstration de richesse si extravagante qu’il a mis son empire et lui-même sur la carte du monde. Pas seulement au sens figuré, mais littéralement.

Figure : L’Atlas catalan, l’une des cartes du monde les plus importantes du Moyen Âge, représente Mansa Musa I du Mali tenant une pièce d’or.

1. Système gouvernemental

Notez que le mot empire dans l’Empire du Mali a un sens différent du sens conventionnel. Contrairement aux empires romain, mongol et autres caractérisés par des guerres constantes, des carnages, des pillages et d’autres actes de barbarie, l’empire du Mali n’était pas une telle chose. L’Oxford Research Encyclopedia of African History précise : “Bien que traditionnellement qualifiée d’empire, la structure et l’organisation du Mali ne semblent pas respecter la définition traditionnelle de l’État territorial, avec ses implications de souveraineté territoriale, de gouvernement centralisé, d’administration spécialisée et de monopole sur l’usage légitime de la force. Au lieu de cela, il était composé de différentes «terres» ou «royaumes vassaux» qui conservaient une autonomie considérable, le contrôle devenant plus nominal et moins réel à mesure que la distance par rapport au noyau augmentait, et aucune hypothèse d’homogénéité ethnique, culturelle ou politique”.

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En effet, contrairement aux Césars, aux khans et à la plupart des dynasties régnantes, les mansas n’étaient pas des tyrans. Dans sa langue, l’Empire du Mali s’appelait le Manden Kurufa (Confédération du Manden), dénotant un degré élevé de décentralisation dans la structure gouvernementale et l’autonomie des royaumes, chefferies, cités-États et autres dépendances qui composaient l’empire. Lorsque Soundjata Keita a fondé l’empire du Mali vers 1235, il a créé le Gbara – assemblée d’anciens et de chefs – qui était le conseil délibérant de l’empire du Mali. Le Gbara est resté en place jusqu’à la dissolution de l’empire vers 1645. Tous les mansas régnaient avec et à travers les Gbara.

Le système de gouvernement de l’Empire du Mali, malgré le mot empire, n’était pas une dictature centralisée. En vérité, c’était celle d’une confédération (c’est-à-dire significativement décentralisée) dont les États membres jouissaient d’une grande autonomie et d’une auto-gouvernance tout en restant protégés par l’armée impériale et guidés par la mansa, qui à son tour exerçait le pouvoir de manière non tyrannique à travers le Gbara. Comparativement, divers régimes dictatoriaux ont existé et existent encore en Afrique postcoloniale. Certains ont même établi des dictatures socialistes de style soviétique (par exemple, l’Algérie, l’Angola, l’Éthiopie, le Mozambique, le Congo-Brazzaville, la Tanzanie). Alors que trente-cinq des cinquante-quatre pays africains ont eu des dictatures militaires (par exemple, le Nigeria, l’Égypte, la Tunisie, le Soudan, le Tchad et bien d’autres). Si l’on ajoute les trente-cinq autocraties militaires aux autres formes de gouvernements autocratiques, on verra que l’Afrique postcoloniale a été presque entièrement gouvernée par des gouvernements dictatoriaux.

Aujourd’hui, la plupart des dictateurs africains sont partis et les démocraties de style occidental ont fait des progrès. Pourtant, sous le vernis de la démocratie, la plupart des gouvernements du continent restent structurellement oppressifs et autoritaires. L’Afrique d’aujourd’hui peut certainement apprendre des systèmes de gouvernance non tyranniques et décentralisés de l’Afrique précoloniale.

2. Système économique

L’empire du Mali était un grand producteur de diverses cultures (par exemple, le coton, le sésame, le cola, les noix et les céréales) et un producteur encore plus important d’or. Pourtant, la raison fondamentale pour laquelle il a prospéré économiquement et intellectuellement était le commerce. Commerce qui a eu lieu sur des marchés sans restriction (c’est-à-dire libres et ouverts). Par exemple, alors que les dirigeants africains postcoloniaux n’ont pas pu échapper à la malédiction des ressources, les mansas de l’empire du Mali n’en ont jamais été la proie. Les mansas respectaient leur tradition économique de marchés libres et de libre-échange même si leur empire était le plus grand producteur d’or au monde.

Bien que rarement mentionnée, la principale raison de la rébellion du prince malinké/mandingue Soundiata Keita contre son royaume de Sosso vers 1230 était que ce dernier, sous le roi Sumanguru Kante, tentait d’imposer des restrictions commerciales et d’autres contrôles au royaume de Keita, Kangaba. Mark Cartwright a noté: “Lorsque le roi Sosso Sumanguru a imposé des restrictions commerciales sur la région du Mali, la tribu indigène Malinke s’est soulevée en rébellion”. Ce qui démontre la faible tolérance du peuple malinké aux restrictions du marché et à la tyrannie. Cela montre en outre que les marchés libres et le libre-échange étaient les normes dans la région, comme ils l’étaient dans une grande partie de l’Afrique jusqu’à ce que les frontières coloniales et les systèmes étatiques soient imposés.

Steve Davies a précisé : «À l’époque précoloniale, l’ensemble de la zone désormais couverte par la CEDEAO [Communauté économique des États de l’Afrique de l’Ouest] était une économie unique et intégrée. Cela était produit par des réseaux commerciaux et d’échange denses qui reliaient les régions côtières avec ceux de l’intérieur et au-delà avec le Sahel. Les mouvements de marchandises et de paiement parcouraient de grandes distances avec des itinéraires allant à la fois d’est en ouest et du nord au sud».

3. Système monétaire

Qu’il suffise ici de dire que l’Empire du Mali était une société stable et prospère sans docteurs en économie planifiant l’économie, sans lois ayant cours légal, sans banque centrale et sans répression monétaire (et économique). Les habitants de l’Empire du Mali jouissaient de la liberté monétaire et l’or était la principale, mais pas la seule, marchandise librement utilisée comme monnaie.

Lire aussi : Comment sortir l’Afrique du colonialisme monétaire

Conclusion

Les décideurs africains peuvent et doivent imiter les mansas de l’Empire du Mali, en particulier Mansa Musa I s’ils souhaitent rendre les sociétés africaines libres, indépendantes et prospères. En effet, nous pouvons apprendre quelque chose d’un roi juste qui se trouve être la personne la plus riche de l’histoire.


Cet article est une traduction par la rédaction de larepublica.cd de The Mali Empire: An African Story of Gold and Greatness, article de Manuel Tacanho publié, publié par Mises Institute.

Cette traduction n’a pas été réalisée par Mises Institute et ne doit pas être considérée comme sa traduction officielle. Ainsi, Mises Institute ne saurait être tenu responsable du contenu de la traduction ni des erreurs qu’elle pourrait contenir.

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