Combien de yottaoctets dans un quettaoctet ? Les nombres extrêmes reçoivent de nouveaux noms

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La génération prolifique de données a conduit au besoin de préfixes qui désignent 1027 et 1030.


D’ici les années 2030, le monde générera environ un yottaoctet de données par an (1024 octets), ou la quantité qui tiendrait sur des DVD empilés jusqu’à la planète Mars. Aujourd’hui, la croissance fulgurante de la sphère des données a incité les gouverneurs du système métrique à s’accorder sur de nouveaux préfixes au-delà de cette ampleur, pour décrire l’outrageusement grand et petit.

Les représentants des gouvernements du monde entier, réunis à la Conférence générale des poids et mesures (CGPM) en dehors de Paris le 18 novembre, ont voté pour introduire quatre nouveaux préfixes dans le système international d’unités (SI) avec effet immédiat. Les préfixes ronna et quetta représentent 1027 et 1030, et ronto et quecto signifient 10−27 et 10−30. La Terre pèse environ un ronnagramme et la masse d’un électron est d’environ un quectogramme.

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Il s’agit de la première mise à jour du système de préfixes depuis 1991, lorsque l’organisation a ajouté zetta (1021), zepto (10−21), yotta (1024) et yocto (10−24). Dans ce cas, les métrologues s’adaptaient aux besoins des chimistes, qui cherchaient un moyen d’exprimer les unités SI (système international d’unités) sur l’échelle du nombre d’Avogadro – les 6 × 1023 unités d’une mole, une mesure de la quantité de substances. Les préfixes plus familiers peta et exa ont été ajoutés en 1975.

Tableau : Les préfixes sont convenus lors de la Conférence générale des poids et mesures. Les progrès dans les domaines scientifiques ont conduit à un besoin croissant de préfixes pour décrire des nombres très grands et très petits.

Aujourd’hui, le moteur est la science des données, explique Richard Brown, métrologue au Laboratoire national de physique du Royaume-Uni à Teddington. Il travaille sur des projets d’introduction des derniers préfixes depuis cinq ans et a présenté la proposition à la CGPM le 17 novembre. Le volume annuel de données générées dans le monde ayant déjà atteint les zettaoctets, des suggestions informelles pour 1027 – y compris «hella» et «bronto» – commençaient à s’imposer, dit-il. Le convertisseur d’unités de Google, par exemple, indique déjà aux utilisateurs que 1 000 yottabytes équivaut à 1 hellabyte, et au moins un site Web du gouvernement britannique cite brontobyte comme terme correct.

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“D’un point de vue métrologique, cela m’a en quelque sorte horrifié, car ce sont des termes totalement non officiels”, déclare Brown. Dans le passé, des termes non officiels ont été adoptés dans le système international d’unités, dit-il. Mais le problème avec hella et bronto est que leurs symboles (h et b) sont déjà utilisés dans le système métrique pour d’autres unités ou préfixes : h, par exemple, signifie hecto (le 102 rarement utilisé) et H est le henry, l’unité d’inductance. C’est la principale raison pour laquelle ils ne peuvent pas être considérés comme des termes formels, dit-il. “Ce n’est pas spécialement que je voulais être rabat-joie, même si ça rentre aussi”, ajoute-t-il en souriant.

Préfixes précédents

Trouver les nouveaux préfixes n’a pas été simple. Brown a recherché des mots commençant par les seules lettres qui n’étaient pas déjà utilisées comme symboles d’unités ou de préfixes, ou autrement exclues – r et R, et q et Q. Les noms provenaient du respect des précédents introduits pour les préfixes les plus récemment ajoutés. Par exemple, ceux qui multiplient les chiffres, comme giga, se terminent par «a», tandis que les préfixes décrivant la plus petite extrémité de l’échelle, comme atto, se terminent par «o». Une autre était que les mots devaient correspondre à peu près aux sons des nombres grecs ou latins (ronna et quetta sonnent un peu comme les mots grecs pour neuf et dix, ennea et deka). Brown a été contraint d’abandonner une suggestion antérieure de “quecca” après avoir découvert sa proximité avec un gros mot portugais.

Les préfixes qui en résultent sont «très réfléchis» et le résultat d’années de discussions, déclare Georgette Macdonald, directrice générale du Centre de recherche en métrologie du Canada à Halifax. Surtout, ils répondent au désir de cohérence des métrologues et évitent la confusion, dit-elle.

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Le système international d’unités n’a actuellement vraiment besoin de nouveaux préfixes que pour les grands nombres, ajoute-t-elle, mais l’introduction de termes correspondants pour la petite extrémité de l’échelle est logique. «Nous ne sommes pas vraiment sûrs de mesurer quoi que ce soit à cette échelle. Mais il vaut mieux que l’échelle soit équilibrée et que les préfixes soient liés les uns aux autres d’une manière cohérente», dit-elle.

Ronna et quetta peuvent sembler étranges maintenant, mais giga et tera l’étaient autrefois, explique Olivier Pellegrino, métrologue à l’Institut portugais de la qualité à Caparica, au Portugal. Avec de la pratique, ils se sentiront normaux, dit-il. Brown dit qu’il n’y a plus de lettres de l’alphabet disponibles pour représenter de nouveaux préfixes, donc que se passera-t-il une fois qu’un domaine de la science poussera les magnitudes au niveau 1033 reste une question ouverte. Les scientifiques peuvent toujours désigner des nombres par puissances de dix, mais les gens ont tendance à vouloir un mot, dit Brown. Il préconiserait des préfixes composés qui utilisent deux symboles, tels que kiloquetta (kQ), plutôt que de se ramifier en différents alphabets. “Mais je pense que nous sommes probablement loin d’avoir à nous en soucier”, ajoute-t-il.

Brown a dû franchir tellement d’obstacles pour faire approuver sa proposition à la CPGM qu’il ne s’est pas encore laissé imaginer les termes réellement utilisés, dit-il. “Ce sera absolument fantastique”.

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