Les catéchines du thé vert accentuent le stress oxydatif et favorisent une longue vie

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Le thé vert est considéré comme sain et favorise une vie plus longue, soi-disant en raison de son niveau élevé d’antioxydants. Les chercheurs de l’ETH Zurich ont maintenant mis en doute les hypothèses précédentes sur le fonctionnement de ces ingrédients. Selon leurs résultats, l’inhibition du complexe I par l’épigallocatéchine gallate (EGCG) et l’épicatéchine gallate (ECG) provoque une augmentation transitoire des Reactive Oxygen Species (ROS) qui stimule les enzymes de défense antioxydantes SOD et CAT et active la voie PMK-1/SKN-1/DAF-16. En outre, l’inhibition du complexe I provoque une baisse temporaire des niveaux d’ATP cellulaire et par conséquent l’activation de la signalisation AAK-2/SIR-2.1. À long terme, le recâblage de ces voies dépendantes de l’énergie et des ROS réduit la teneur en graisse et prolonge la santé et la durée de vie, ont découverts les chercheurs.


Le thé vert est connu depuis longtemps pour ses bienfaits pour la santé. En particulier, il contient des catéchines appelées ECG et EGCG qui prolongeraient la vie. Ces deux substances appartiennent au groupe des polyphénols. Ils sont considérés comme des antioxydants, ce qui signifie qu’ils neutralisent ou préviennent le stress oxydatif dans le corps causé par les radicaux libres agressifs de l’oxygène. Jusqu’à présent, la recherche supposait que les catéchines neutralisaient ces radicaux libres et prévenaient ainsi les dommages aux cellules ou à l’ADN. Une source de radicaux libres d’oxygène est le métabolisme; par exemple, lorsque les mitochondries – les centrales électriques de la cellule – travaillent pour produire de l’énergie.

Des chercheurs de l’ETH dirigés par Michael Ristow, professeur de métabolisme énergétique au Département des sciences et technologies de la santé de l’ETH Zurich, ainsi que des collègues de l’Université d’Iéna, ont maintenant examiné de plus près comment les catéchines agissent dans le ver nématode Caenorhabditis elegans. Et ils sont arrivés à une conclusion différente, apparemment paradoxale: plutôt que de supprimer le stress oxydatif, les catéchines du thé vert le favorisent.

Augmentation temporaire du stress oxydatif

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Dans une étude qui vient de paraître dans la revue Aging, l’équipe de Ristow montre que ces polyphénols du thé vert augmentent dans un premier temps le stress oxydatif à court terme, mais que cela a pour effet ultérieur d’augmenter les capacités défensives des cellules et de l’organisme. En conséquence, les catéchines du thé vert ont permis d’allonger la durée de vie et d’améliorer la condition physique des nématodes qui les ont nourris.

“Cela signifie que les polyphénols du thé vert, ou catéchines, ne sont pas, en fait, des antioxydants, mais plutôt des pro-oxydants qui améliorent la capacité de l’organisme à se défendre, comme une vaccination, explique Ristow,  le responsable de l’étude. Cependant, cette augmentation de la capacité défensive ne se manifeste pas par le système immunitaire, mais plutôt par l’activation de gènes qui produisent certaines enzymes telles que la superoxyde dismutase (SOD) et la catalase (CTL). Ce sont ces enzymes qui inactivent les radicaux libres chez le nématode; ce sont essentiellement des antioxydants endogènes.

Le sport et la réduction des calories ont un effet similaire

Ristow n’est pas surpris de voir ce genre de mécanisme à l’œuvre. Son groupe de recherche a montré en 2009 que la raison pour laquelle le sport favorise la santé est que les activités sportives augmentent le stress oxydatif à court terme, améliorant ainsi les défenses de l’organisme. Consommer moins de calories a le même effet, comme cela a été démontré à plusieurs reprises chez les animaux. Les souris nourries avec un régime hypocalorique vivent plus longtemps que celles nourries avec un régime normal riche en calories. “Il était donc logique pour moi que les catéchines du thé vert fonctionnent de la même manière”, explique Ristow.

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Il poursuit en disant que les résultats de cette étude se traduisent bien pour les humains. Les processus biochimiques de base par lesquels les organismes neutralisent les radicaux libres d’oxygène sont conservés dans l’histoire de l’évolution et sont présents dans tout, de la levure unicellulaire à l’homme.

Thé vert oui, concentrés non

Ristow lui-même boit du thé vert tous les jours, une pratique qu’il recommande. Mais il déconseille de prendre des extraits ou des concentrés de thé vert. «À une certaine concentration, il devient toxique», dit-il. Les catéchines à forte dose inhibent les mitochondries à un point tel que la mort cellulaire s’ensuit, ce qui peut être particulièrement dangereux pour le foie. Toute personne consommant ces polyphénols à doses excessives risque d’endommager ses organes.

Alors que la plupart des catéchines se trouvent dans les variétés japonaises de thé vert, d’autres thés verts contiennent également des quantités suffisantes de ces polyphénols. Le thé noir, en revanche, contient un niveau beaucoup plus faible de catéchines, car celles-ci sont en grande partie détruites par le processus de fermentation. “C’est pourquoi le thé vert est préférable au thé noir”, explique Ristow.

Voir la publication

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Tian J, Geiss C, Zarse K, Madreiter-Sokolowski CT, Ristow M, . Green tea catechins EGCG and ECG enhance the fitness and lifespan of Caenorhabditis elegans by complex I inhibition. Aging (Albany NY). 2021; 13:22629-22648. doi : 10.18632/aging.203597

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