Dans la neurofibromatose de type 1, un test sanguin se révèle très précis dans le suivi de l’évolution de la tumeur

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Les personnes atteintes de la maladie héréditaire connue sous le nom de neurofibromatose de type 1 (NF1) ou maladie de Von Recklinghausen, développent souvent des tumeurs non cancéreuses ou bénignes qui se développent le long des nerfs. Ces tumeurs peuvent parfois se transformer en cancers agressifs, mais il n’y a pas jusqu’à présent de bon moyen de déterminer si cette transformation en cancer s’est produite. Aujourd’hui, des chercheurs du National Cancer Institute Center for Cancer Research, qui fait partie des National Institutes of Health des États-Unis, et du Washington University School of Medicine à St. Louis ont mis au point un test sanguin qui, selon eux, pourrait un jour servir de test hautement sensible et comme une approche peu coûteuse pour détecter le cancer à un stade précoce chez les personnes atteintes de NF1. Le test sanguin pourrait également aider les médecins à surveiller dans quelle mesure les patients réagissent au traitement de leur cancer. Les résultats sont publiés dans le numéro du 31 août dans PLOS Medicine.


Laneurofibromatose de type 1 (NF1) est le syndrome de prédisposition au cancer le plus courant, touchant 1 personne sur 3 000 dans le monde. La maladie, causée par une mutation dans un gène appelé NF1, est presque toujours diagnostiquée dans l’enfance. Environ la moitié des personnes atteintes de NF1 développeront des tumeurs volumineuses mais bénignes sur les nerfs, appelées neurofibromes plexiformes. Chez jusqu’à 15 % des personnes atteintes de neurofibromes plexiformes, ces tumeurs bénignes se transforment en une forme agressive de cancer connue sous le nom de neurofibrosarcome (tumeur maligne de la gaine nerveuse périphérique, ou Malignant Peripheral Nerve Sheath Tumor, abrégéMPNST”). Les patients atteints de neurofibrosarcome ont un mauvais pronostic car le cancer peut se propager rapidement et devient souvent résistant à la fois à la chimiothérapie et à la radiothérapie. Parmi les personnes diagnostiquées avec neurofibrosarcome, 80% meurent dans les cinq ans.

Méthodes actuels de suivi

Imaginez vivre avec un syndrome de prédisposition au cancer comme la NF1. “C’est un peu comme une bombe à retardement”, a déclaré le co-auteur de l’étude Jack F. Shern, M.D., chercheur en recherche clinique Lasker à la branche d’oncologie pédiatrique du NCI. “Les médecins vont surveiller les tumeurs cancéreuses. Mais vous, vous voudriez vraiment découvrir cette transformation en cancer le plus tôt possible”. Actuellement, les médecins utilisent soit des examens d’imagerie (IRM ou PET-Scan), soit des biopsies pour déterminer si les neurofibromes plexiformes se sont transformés en neurofibrosarcome. Cependant, les résultats de la biopsie ne sont pas toujours précis et la procédure peut être extrêmement douloureuse pour les patients car les tumeurs se développent le long des nerfs. Les tests d’imagerie, quant à eux, sont coûteux et peuvent également être inexacts.

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“Ce que nous n’avons pas en ce moment, c’est un outil pour nous aider à déterminer si dans ce grand et volumineux neurofibrome plexiforme bénin, quelque chose de mauvais mijote et se transforme en un neurofibrosarcome, a déclaré le Dr Shern. «Alors nous avons pensé: “Et si nous développions un simple test sanguin où, au lieu d’une IRM du corps entier ou d’une TEP sophistiquée, nous pourrions simplement prélever un tube de sang et dire si le patient a ou non un neurofibrosarcome quelque part?”».

La nouvelle avancée

Dans la poursuite de cet objectif, le Dr Shern et les co-responsables de l’étude Aadel A. Chaudhuri, MD, Ph.D., et Angela C. Hirbe, MD, Ph.D., de la Washington University School of Medicine, et leurs collaborateurs ont collecté des échantillons de sang de 23 personnes atteintes de neurofibromes plexiformes, de 14 patients atteints de neurofibrosarcome non encore traités et de 16 personnes en bonne santé sans NF1. La plupart des participants à l’étude étaient des adolescents et de jeunes adultes, le groupe d’âge dans lequel le neurofibrosarcome se développe le plus souvent. Les chercheurs ont isolé l’ADN acellulaire, c’est-à-dire l’ADN libéré des cellules dans le sang, à partir des échantillons de sang et ont utilisé la technologie de séquençage du génome entier pour rechercher des différences dans le matériel génétique entre les trois groupes.

L’ADN acellulaire chez les patients atteints de neurofibrosarcome présentait plusieurs caractéristiques qui le distinguaient de l’ADN des deux autres groupes. Par exemple, les patients atteints de neurofibrosarcome avaient des morceaux d’ADN acellulaire qui étaient plus courts que ceux des personnes atteintes de neurofibromes plexiformes ou sans NF1. De plus, la proportion d’ADN acellulaire provenant de tumeurs – appelée “fraction tumorale plasmatique” – dans les échantillons de sang était beaucoup plus élevée chez les personnes atteintes de neurofibrosarcome que chez celles atteintes de neurofibromes plexiformes. Ensemble, ces différences ont permis aux chercheurs de différencier, avec une précision de 86 %, entre les patients atteints de neurofibromes plexiformes et ceux atteints de neurofibrosarcome.

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Chez les participants à l’étude atteints de neurofibrosarcome, la fraction tumorale plasmatique correspondait également à leur réponse au traitement. En d’autres termes, si leur fraction tumorale plasmatique diminuait après le traitement, la taille et le nombre de leurs tumeurs (tels que mesurés par les scans d’imagerie) diminuaient également. Une augmentation de la fraction tumorale plasmatique était associée à une récidive métastatique. “Vous pouvez imaginer traiter un patient avec un régime de chimiothérapie. Ce test sanguin pourrait facilement et rapidement nous permettre de déterminer si la maladie diminue ou peut-être même disparaît complètement”, a déclaré le Dr Shern. “Et si vous aviez subi une intervention chirurgicale pour un neurofibrosarcome et que le test sanguin était négatif, vous pourriez l’utiliser pour surveiller le patient à l’avenir pour voir si la tumeur réapparaît”.

Limites et perspectives

Le Dr Shern a noté que l’une des limites de l’étude actuelle est sa petite taille, même si elle incluait des personnes atteintes de NF1 de deux grands hôpitaux. Les chercheurs prévoient de mener un essai à plus grande échelle avec plus de patients. Le Dr Shern a déclaré que l’objectif de l’équipe est d’augmenter la précision du test sanguin de 86 % à près de 100 %. Une approche serait d’affiner l’analyse génétique pour se concentrer sur les gènes connus pour être impliqués dans le neurofibrosarcome.

“Un test sanguin simple et peu coûteux pour détecter le neurofibrosarcome tôt chez les patients atteints de NF1 serait particulièrement utile dans les pays en développement et d’autres régions à faibles ressources, où l’accès à l’équipement et à l’expertise nécessaires pour effectuer l’imagerie est limité”, a déclaré le Dr Shern. Les tests sanguins de ce type ont également des applications dans la détection précoce et le suivi des patients atteints d’autres troubles génétiques prédisposant au cancer, tels que la néoplasie endocrinienne multiple, dans laquelle les tumeurs bénignes peuvent devenir cancéreuses, ou le Syndrome de Li-Fraumeni, qui augmente le risque de développer plusieurs types de cancer. “C’est l’occasion idéale d’appliquer ces technologies où nous pouvons utiliser un simple test sanguin pour dépister une population à risque”, a déclaré le Dr Shern. “Si le test montre quelque chose d’anormal, c’est à ce moment-là que nous savons agir et partir à la recherche d’une tumeur”.

Voir la publication

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Szymanski JJ, Sundby RT, Jones PA, et al. “Cell-free DNA ultra-low-pass whole genome sequencing to distinguish malignant peripheral nerve sheath tumor (MPNST) from its benign precursor lesion: A cross-sectional study”. PLoS Med 2021;18(8). DOI: 10.1371/journal.pmed.1003734

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