Qu’est-ce qui cause les longs symptômes de la COVID ? Des indices sous le microscope

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Selon une étude de Kirby Institute, les patients atteints de COVID long ont des cellules immunitaires innées hautement activées, manquent de cellules T et B naïves et présentent une expression élevée de l’IFN de type I (IFN-β) et de l’IFN de type III (IFN-λ1) qui reste constamment élevée 8 mois après l’infection. A la suite de leurs analyses, leur travail définit les paramètres immunologiques associés au COVID long et suggère de futures opportunités de prévention et de traitement.

https://acidmoto.ch/cms/sites/default/files/corona-virus-ab.jpgUne problématique de taille

Les personnes non vaccinées atteintes de COVID long – même celles dont l’infection initiale était légère ou modérée – ont une réponse inflammatoire soutenue pendant au moins huit mois après leur infection, ce qui suggère que le COVID long est très différent des autres infections. La nouvelle analyse du Kirby Institute a été publiée aujourd’hui dans Nature Immunology. Il utilise les données obtenues de l’étude ADAPT de l’hôpital St Vincent qui a collecté des échantillons d’individus non vaccinés lors de la première vague pandémique en Australie. Alors que les preuves sur le COVID long se sont accumulées grâce à plusieurs études cliniques basées sur les rapports des patients, y compris l’étude ADAPT, il s’agit de la première étude à décrire l’impact du COVID long sur le système immunitaire grâce à une analyse en laboratoire.

“Nos résultats peuvent valider certains des symptômes que les personnes atteintes de COVID depuis longtemps”, déclare le Dr Chansavath Phetsouphanh, qui est associé de recherche principal au Kirby Institute et co-auteur principal de l’article. “Nous avons constaté qu’il existe une inflammation importante et soutenue qui indique une activation prolongée de la réponse du système immunitaire détectable pendant au moins huit mois après l’infection initiale”. L’équipe a examiné des échantillons de sang de personnes avec et sans COVID long pour une variété de «biomarqueurs immunitaires. “Ce sont des caractéristiques biologiques qui peuvent nous aider à définir une condition médicale de manière précise et reproductible. Nous les avons comparés à des personnes qui n’avaient pas eu de COVID-19, et nous avons trouvé des niveaux constamment élevés d’interférons de type I et de type III – des types de cellules protéiques fabriquées en réponse à la présence d’un virus. Ces interférons disparaissent généralement après la disparition d’une infection, mais chez les patients atteints du COVID long, nous avons constaté qu’ils étaient présents pendant une période prolongée”, a-t-il ajouté.

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Dans les laboratoires spécialisés de l’Institut Kirby, les chercheurs ont analysé plusieurs échantillons de 62 patients ADAPT diagnostiqués avec le COVID-19 entre avril et juillet 2020. Des échantillons de patients ont été analysés trois, quatre et huit mois après l’infection initiale, et comparés à des groupes témoins. “L’un des aspects les plus surprenants de notre analyse est que les gens n’ont pas besoin d’avoir eu un COVID sévère pour ressentir ces changements immunologiques en cours”, explique le Dr Phetsouphanh. “Cela suggère que la physiopathologie – c’est-à-dire les processus physiques désordonnés associés à un COVID long – s’applique quelle que soit la gravité de la maladie”. Le Dr David Darley de l’hôpital St Vincent, qui est également l’un des principaux auteurs de l’article, affirme qu’il n’existe aucune donnée permettant de savoir si différentes variantes comme Omicron provoquent les mêmes changements, ou quel rôle la vaccination peut jouer dans la réduction du risque de développer un COVID long. “D’après certaines données internationales précoces, nous espérons vraiment qu’avec une variante plus douce et des taux de vaccination élevés, nous verrons peut-être un COVID moins long, mais nous aurons besoin de données immunologiques supplémentaires avant de pouvoir le dire avec certitude”.

“Nous examinons actuellement certaines données de la vague Delta pour comprendre si la vaccination peut réduire la possibilité d’un COVID long”. Les chercheurs disent que la compréhension du profil immunitaire pour le COVID long aidera au développement du traitement et de la gestion du COVID long. “Cette étude fournit les preuves les plus solides à ce jour d’une base biologique claire pour le syndrome cliniquement apparent du COVID long”, déclare le professeur Anthony Kelleher, directeur du Kirby Institute. “Nous poursuivrons notre analyse en réponse à la vague Omicron. En attendant, avec tant d’inconnues à la fois avec le COVID et le COVID long, nous devons faire tout ce que nous pouvons pour réduire la transmission”.

Comme des “détectives sur une scène de crime”

Lorsque les chercheurs examinent des échantillons de sang pour comprendre une infection ou une réponse immunitaire à une infection, il existe des centaines de marqueurs différents qu’ils pourraient potentiellement rechercher pour les aider à analyser exactement ce que la maladie fait au corps. “En tant qu’immunologistes, nous sommes presque comme des détectives sur une scène de crime. Nous avons des milliers de biomarqueurs potentiels – ou pistes – à étudier, mais seule une poignée d’entre eux révélera quelque chose d’utile. Nous pouvons utiliser certaines de nos connaissances sur ce qui a été mesuré dans le COVID aigu et d’autres syndromes de fatigue post-virale pour affiner un peu l’enquête, mais comme le COVID long est encore un nouveau syndrome, nous devons procéder à un examen approfondi des preuves. et regardez presque partout”, explique le Dr Phetsouphanh.

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“En menant cette recherche, nous recherchions des protéines dans le sérum. Ces protéines, ou biomarqueurs, sont la preuve d’un processus anormal provoqué par une maladie. Nous avons analysé 31 biomarqueurs différents que nous soupçonnions d’être “déclenchés” par le COVID-19, et nous avons identifié un petit sous-ensemble associé au syndrome COVID long. De manière passionnante, en examinant des sous-ensembles de cellules au sein du système immunitaire, nous avons trouvé le site possible de production de ces biomarqueurs, qui pourraient être cruciaux pour le développement de traitements”.

Qu’est-ce que cela signifie pour les personnes atteintes d’un COVID long?

“COVID est le virus qui continue de donner”, déclare Mme Doris Gal de Shellharbour, qui fait partie de l’étude ADAPT. Elle a été testée positive pour COVID en septembre 2020. “Mon infection initiale était assez bénigne, mais mes symptômes du COVID long sont significatifs . J’ai perdu la capacité de comprendre ce que je faisais avant d’avoir le COVID. J’étais assistante maternelle, mais je ne peux plus faire ce travail. En entendant parler de cette recherche, j’ai l’impression que mes symptômes ont été validés”. Environ 30 % des personnes non vaccinées qui ont contracté la COVID et qui ont été suivies dans l’étude ADAPT ont présenté des symptômes du COVID long. M. Rick Walters de Roseville a contracté le COVID en août 2020 et fait partie de l’étude ADAPT. Il éprouve de longs symptômes de COVID et il dit que les résultats suscitent des émotions mitigées. “Je suis heureux que l’étude ait confirmé que le COVID long est un résultat valide de l’infection au COVID-19 et tout simplement pas quelque chose dans ma tête. Au début, je pensais que j’irais mieux, mais il est devenu évident que les dommages à mes poumons étaient permanents et je suis devenu assez anxieux”, a-t-il déclaré. “J’ai eu quelques difficultés à m’adapter à mon état de santé actuel. Le COVID ne doit pas être pris à la légère. J’apprends petit à petit à vivre avec les résultats”.

Le professeur Gail Matthews co-dirige ADAPT et est responsable des maladies infectieuses à l’hôpital St Vincent et responsable du programme de recherche sur les vaccins et thérapeutiques à l’Institut Kirby. Elle dit que lorsque quelqu’un a un virus, le système immunitaire est activé pour répondre au virus et l’éliminer. “Mais ce que nous voyons avec le COVID long, c’est que même lorsque le virus a complètement quitté le corps, le système immunitaire reste activé. Si vous mesurez la même chose après une toux ou un rhume standard, ce que nous avons fait dans cette étude via l’un de nos groupes de contrôle, ce signal n’est pas là. C’est unique aux personnes souffrant de COVID long”.

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Le professeur Matthews dit que grâce à des recherches comme celle-ci, nous commençons lentement à comprendre certains des mystères du COVID long. “En termes simples, lorsque nous examinons attentivement le système immunitaire chez les personnes qui ont eu une infection au COVID-19, et en particulier chez ceux qui ont un COVID long, cela semble différent de ce à quoi nous nous attendrions chez des individus en bonne santé. Cela nous indique qu’il pourrait y avoir quelque chose d’assez unique dans la physiopathologie de cette maladie. Les prochaines étapes consistent à appliquer cette nouvelle compréhension à d’autres variantes du COVID-19 et à poursuivre les recherches pour éclairer le traitement et la gestion du COVID long”.

Voir la publication

Phetsouphanh, C., Darley, D.R., Wilson, D.B. et al. Immunological dysfunction persists for 8 months following initial mild-to-moderate SARS-CoV-2 infection. Nat Immunol (2022). DOI: 10.1038/s41590-021-01113-x

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