Les scientifiques ont délibérément infecté des personnes avec le coronavirus. Voici ce qui s’est passé

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Des chercheurs du Royaume-Uni ont publié hier les résultats d’une étude inédite dans laquelle de jeunes volontaires en bonne santé ont été délibérément infectés par une souche précoce du coronavirus pandémique. Comme espéré, aucun des participants n’est tombé gravement malade, et les scientifiques ont pu suivre de près leurs symptômes et obtenir un aperçu unique de la façon dont les niveaux et les symptômes du SRAS-CoV-2 varient du début à la fin au cours d’une infection.

Après avoir administré aux gens une faible dose de coronavirus, les scientifiques ont suivi la progression de l’infection dans leur corps. © BlackJack3D/iStockPhoto.

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Le succès de cette première étude d’essai d’infection humaine contrôlée fournit une stratégie pour tester les traitements, les vaccins et les variantes virales du COVID-19 à l’avenir, selon les chercheurs. L’étude peut également aider les scientifiques à comprendre pourquoi le coronavirus pandémique peut briser les défenses immunitaires de certaines personnes mais pas d’autres. Dans l’étude, 34 volontaires sains âgés de 18 à 29 ans ont reçu des gouttes nasales contenant une petite quantité de virus. Dix-huit, soit 53%, ont été infectés, selon les tests de réaction en chaîne par polymérase (PCR). La plupart des volontaires ont développé des symptômes légers à modérés, mais aucun n’a nécessité d’hospitalisation ou de traitement, ce qui montre que l’étude pouvait être menée en toute sécurité, selon les chercheurs qui l’ont menée. L’étude a également révélé qu’après les 1 à 2 premiers jours d’infection, des tests antigéniques rapides indiquaient de manière fiable la présence du virus. Les résultats, publiés sur un serveur de prépublication, n’ont pas encore été évalués par des pairs, mais sont en cours d’examen dans la revue Nature. “C’est un travail très important”, déclare David Dowdy, épidémiologiste des maladies infectieuses à la Johns Hopkins School of Public Health. “Aucune des autres recherches disponibles n’est capable de suivre … à la fois les symptômes et l’immunologie à partir d’un moment connu de l’infection”.

“C’est vraiment un premier aperçu de ce qui se passe depuis le tout début de l’infection”, ajoute Akiko Iwasaki, immunologiste à l’université de Yale. “Heureusement, toutes ces personnes infectées avaient une maladie bénigne. C’est une bonne chose. Parce que ces expériences d’essai d’infection humaine contrôlée, comportent toujours le risque de développer une maladie grave. Les scientifiques mènent depuis longtemps des études de provocation humaine pour divers agents pathogènes, y compris le virus de la grippe, mais les questions d’éthique se posent s’il n’existe aucun traitement établi pour une infection qui devient grave. Les études de provocation humaine pour le SRAS-CoV-2 ont suscité un intérêt au début de la pandémie, mais à mesure que des vaccins COVID-19 réussis étaient développés, divers groupes ont abandonné leurs plans, y compris une équipe des National Institutes of Health (NIH) des États-Unis qui avait élaboré un protocole expérimental détaillé. Un grand consortium britannique financé avec plus de 33 millions de livres sterling par le gouvernement britannique a continué.

Ils ont lancé leur essai début 2021 avec une souche virale qui avait circulé au Royaume-Uni en juillet 2020, au début de la pandémie. Aucun des 26 volontaires masculins et huit volontaires féminins n’avait été vacciné ou n’avait eu une infection naturelle par le SRAS-CoV-2. Les volontaires ont été infectés par une faible dose – environ équivalente à la quantité de virus dans une goutte de liquide nasal lorsqu’ils étaient les plus contagieux – dans une unité de quarantaine à haut confinement du Royal Free Hospital de Londres. Les chercheurs ont surveillé leurs symptômes et les ont testés de manière intensive avec des tests rapides d’antigène, de PCR et d’anticorps.

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Que ce soit à cause de la faible dose, du système immunitaire vigoureux des volontaires, ou des deux, le virus n’a pas du tout réussi à établir une infection chez 16 personnes qui ont reçu les gouttes nasales. Parce que les volontaires ont tous reçu le même virus de la même manière avec la même petite dose, les résultats ouvrent la porte à l’étude de pourquoi et comment certaines personnes parviennent à résister à l’infection. Les résultats ont également peint un cours temporel clair du voyage viral dans le corps. En moyenne 2 jours après l’administration des gouttes nasales, les symptômes ont commencé et le virus s’est répandu dans la gorge. Les symptômes ont culminé à environ 5 jours. C’est également à ce moment-là que les niveaux de virus actifs ont culminé dans le nez, où la charge virale était beaucoup plus importante que dans la gorge. Le virus infectieux a cessé d’être isolé du nez des volontaires en moyenne 10 jours après l’infection.

Seuls deux volontaires avec une infection confirmée étaient complètement asymptomatiques. Les 16 autres ont développé des symptômes légers à modérés tels que congestion nasale, mal de gorge, douleurs musculaires et fièvre. Un peu plus tard, 12 volontaires ont développé des perturbations de l’odorat, dont neuf ont temporairement complètement perdu leur odorat. L’un d’eux présentait encore des anomalies olfactives mineures 6 mois plus tard. Notamment, les charges virales chez les deux volontaires qui ont été infectés mais qui n’ont présenté aucun symptôme n’étaient pas inférieures à celles de leurs collègues malades. “Même si les gens n’avaient aucun symptôme … ils ont tous généré des quantités extrêmement importantes de virus, ce qui en dit long sur l’infectivité [du virus] et explique comment la pandémie s’est propagée si rapidement”, explique Chris Chiu, immunologiste à l’Imperial College. London (ICL) qui était l’investigateur principal de l’étude ; il a pris la parole lors d’un point de presse du Science Media Center aujourd’hui.

Cependant, certains scientifiques notent – et les chercheurs reconnaissent – que la première souche virale utilisée dans l’étude agit probablement différemment des variantes plus récentes telles que Delta et Omicron, qui sont plus transmissibles. “Des variantes différentes nécessiteraient des expériences différentes”, explique Iwasaki. “L’étendue de la réplication [du virus] ainsi que la durée [des symptômes] peuvent différer quelque peu. Et potentiellement même l’emplacement [de la charge virale] pourrait différer. De futures études de provocation humaine avec plusieurs variantes pourraient être utilisées pour tester des vaccins conçus pour être largement protecteurs contre diverses souches de SRAS-CoV-2 ou même d’autres coronavirus, déclare Matthew Memoli, médecin et virologue à l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses. qui avait développé l’expérience de défi prévue par les NIH. “Le problème est qu’en ce moment, lorsque nous fabriquons ces vaccins, nous volons un peu à l’aveugle”, dit-il.

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Memoli dit également que l’étude britannique lève un voile sur la biologie fondamentale. Par exemple, il a constaté que des volontaires non infectés ne développaient pas d’anticorps contre le SRAS-CoV-2 dans leur sang. Cela contraste avec les études de provocation contre la grippe – que Memoli a menées pendant 10 ans – dans lesquelles des personnes exposées mais non infectées développent des anticorps. Memoli soupçonne que la différence peut être due au fait que des anticorps muqueux spécialisés ont arrêté le SRAS-CoV-2 dans le nez des volontaires non infectés de l’étude actuelle. Certains critiques ont repoussé les études sur les défis humains, arguant que leurs risques pour les bénévoles l’emportent sur les avantages pour la société dans son ensemble. Mais le co-investigateur de l’étude, Peter Openshaw, pneumologue et immunologiste à l’ICL, a rejeté cela lors de la conférence de presse d’aujourd’hui: Est-il éthique de ne pas faire ces études, si elles peuvent être faites ? … Nous obtenons des informations uniques. Nous devons simplement reconnaître et remercier l’altruisme des bénévoles qui se sont portés volontaires”. Lui et ses collègues planifient leur prochaine étape : au printemps, ils espèrent lancer une étude de provocation humaine financée par le Wellcome Trust utilisant une variante Delta standardisée chez des volontaires vaccinés.

Voir la publication

Ben Killingley, Alex Mann, Mariya Kalinova et al. Safety, tolerability and viral kinetics during SARS-CoV-2 human challenge, 01 February 2022, PREPRINT (Version 1)

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