L’évaluation au niveau des pays cache de grandes variations dans l’empreinte carbone du soja

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Les impacts négatifs potentiels des produits agricoles commercialisés à l’échelle mondiale et la dynamique sous-jacente complexe de la chaîne d’approvisionnement posent des défis importants pour l’atténuation du changement climatique et la gouvernance environnementale. Une nouvelle étude a présenté une approche hybride pour la quantification des émissions de carbone incorporées dans les exportations agricoles, basée sur l’intégration de l’évaluation du cycle de vie ascendante avec une comptabilité physique améliorée du commerce. Les résultats montrent une grande variabilité de l’intensité carbone en raison des différences dans la dynamique d’utilisation des terres, les conditions agricoles et les configurations de la chaîne d’approvisionnement jusqu’au stade de livraison du soja et de ses dérivés dans les pays d’importation respectifs. Leurs résultats aideraient la gouvernance de la chaîne d’approvisionnement à plusieurs niveaux afin de minimiser les compromis entre les dimensions économiques et environnementales de la durabilité tout en éclairant le débat sur la responsabilité mondiale des impacts de la production et du commerce agricoles.


Les analystes estiment généralement l’empreinte carbone d’une culture en fonction de facteurs nationaux. Mais cette formulation n’est pas adéquate, selon une nouvelle analyse des exportations de soja du Brésil. Publiée dans Global Environmental Change, l’étude a suivi le soja depuis des sites de production spécifiques au Brésil jusqu’à ses destinations finales à travers le monde et a révélé que l’empreinte carbone de la culture variait considérablement en fonction de son origine dans le pays. “Il n’y a pas d’empreinte moyenne pour le soja brésilien, ou même le soja brésilien d’un État en particulier”, explique l’ingénieur agronome Neus Escobar, chercheur postdoctoral à l’Université de Bonn en Allemagne qui a dirigé l’étude. “Cela dépend vraiment de la déforestation et de l’endroit où le soja a été planté”.

Les calculs antérieurs de l’empreinte carbone du soja étaient largement basés sur les dommages causés par le défrichement de la forêt tropicale dans l’État brésilien du centre-ouest du Mato Grosso. Au cours des deux dernières décennies, le Brésil, le plus grand exportateur mondial de soja, a mis en œuvre diverses politiques environnementales pour atténuer les dommages causés par la culture du soja. Beaucoup de ces lois visaient à empêcher une nouvelle déforestation dans le bassin amazonien. Mais en conséquence, la culture du soja s’est déplacée vers une autre région riche en biodiversité connue sous le nom de Cerrado, un biome de type savane qui s’étend sur les plateaux centraux du Brésil. Les estimations des impacts environnementaux de la culture n’ont pas tenu compte de ce changement.

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Dans la nouvelle étude, Escobar et ses collègues ont combiné deux méthodes pour acquérir une vue à petite échelle de la culture du soja. Ils ont effectué une analyse du cycle de vie pour voir où aboutissaient les produits à base de soja dans le monde et ont combiné cela avec des données sur le changement d’affectation des terres, les pratiques de gestion des cultures et le transport intérieur au niveau municipal. Ils ont suivi le soja, les tourteaux de protéines utilisés comme aliments pour le bétail et l’huile de soja depuis leurs sources dans les fermes jusqu’à la transformation industrielle et l’expédition internationale vers leurs destinations.

Les analyses ont porté sur toutes les cultures de soja au Brésil de 2010 à 2015 et ont représenté près de 90 000 chaînes d’approvisionnement différentes. Ce niveau de quantification détaillée est «assez nouveau», déclare Eric Lambin, spécialiste de l’environnement, de l’Université de Stanford, qui n’a pas participé à l’étude. « Certaines études se sont concentrées sur l’utilisation des terres et d’autres sur la transformation, etc. Mais rassembler tous les éléments pour obtenir cette image détaillée est assez innovant. Les chercheurs ont découvert que les émissions par unité de produit de quatre États centraux, connus collectivement sous le nom de MATOPIBA (Maranhão, Tocantins, Piauí et Bahia), étaient six fois plus élevées que la moyenne nationale. Ces États s’étendent sur des régions agricoles nouvellement défrichées du Cerrado, où la culture du soja est directement liée à la perte de prairies naturelles.

Les résultats révèlent une conséquence involontaire des politiques de conservation, explique l’écologiste Marcia Macedo du Woods Hole Research Center dans le Massachusetts, qui n’a pas participé à l’étude. “Les efforts visant à éliminer la déforestation amazonienne des chaînes d’approvisionnement du soja ont été relativement fructueux, mais ils ont créé les conditions d’une expansion dans le Cerrado”, a déclaré Macedo. En conséquence, les importateurs achètent toujours des émissions de carbone dans la région, bien qu’ils ne contribuent peut-être pas à la destruction de la forêt tropicale. Le transport intérieur, en particulier parmi les États enclavés du centre et de l’ouest du Brésil, était le deuxième plus grand contributeur aux émissions, représentant près de 25 % des émissions du pays liées au soja.

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Les données ont également révélé que d’autres pays présentaient des différences significatives dans l’empreinte carbone de leurs importations. La Chine est le plus grand importateur de soja brésilien, recevant 118 tonnes métriques chaque année, mais seulement un quart environ de cette quantité était le produit de la déforestation. L’Union européenne, d’autre part, a importé du soja qui a conduit à environ 67,6 tonnes métriques d’émissions de CO2, mais près de la moitié de cette empreinte carbone représentait la perte de végétation indigène.

De futures études pourraient utiliser des approches similaires pour mieux comprendre l’empreinte carbone d’autres produits de base tels que le bœuf, le bois et l’huile de palme. Au moins dans le cas du soja, le simple fait de changer l’endroit où un pays s’approvisionne n’est pas une solution, dit Lambin, car changer de source pourrait entraîner une augmentation des émissions provenant du transport intérieur. «Changer l’approvisionnement d’un pays ou d’une région comme l’UE ne résoudrait pas le problème, mais simplement le déplacerait», dit-il. “C’est comme un puzzle où vous déplacez une pièce puis toutes les autres changent également.”

Mais les résultats pourraient aider du point de vue du commerce mondial, car ils aident les gouvernements à décider où et comment travailler avec les producteurs pour améliorer la durabilité, selon Escobar. Au Brésil, les producteurs de soja explorent de nouveaux systèmes de culture durables qui minimiseraient le besoin de plus de terres, le meilleur moyen de réduire l’empreinte carbone d’une culture. «Il faut des décennies de petites mesures d’atténuation juste pour rembourser la dette de carbone créée par la conversion initiale des terres pour l’agriculture», a déclaré Lambin. “Tout le reste n’est que marginal en comparaison.”

Voir la publication

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Neus Escobar, E. Jorge Tizado, Erasmus K.H.J. zu Ermgassen, Pernilla Löfgren, Jan Börner, Javier Godar. “Spatially-explicit footprints of agricultural commodities: Mapping carbon emissions embodied in Brazil’s soy exports”. Global Environmental Change, Volume 62, 2020, 102067, ISSN 0959-3780, https://doi.org/10.1016/j.gloenvcha.2020.102067.

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