Habitabilité et activité : Les volcans sur Mars pourraient avoir été encore actifs récemment

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Les preuves de l’activité volcanique récente sur Mars montrent que des éruptions auraient pu avoir lieu au cours des 50000 dernières années, selon un article du chercheur du Planetary Science Institute, David Horvath. La plupart du volcanisme sur la planète rouge s’est produit il y a 3 à 4 milliards d’années, avec des éruptions plus petites dans des endroits isolés se poursuivant peut-être il y a 3 millions d’années. Mais, jusqu’à présent, il n’y avait aucune preuve indiquant si Mars pouvait encore être volcaniquement actif.

En utilisant des données de satellites en orbite autour de Mars, l’équipe de recherche a trouvé des preuves d’une éruption dans une région appelée Elysium Planitia qui serait la plus jeune éruption volcanique connue sur Mars, a déclaré Horvath, auteur principal de «Preuve d’un volcanisme explosif géologiquement récent à Elysium Planitia, Mars» qui apparaît dans Icarus.

“Cette caractéristique est un gisement sombre mystérieux, couvrant une zone légèrement plus grande que Washington DC. Elle a une inertie thermique élevée, comprend un matériau riche en pyroxène à haute teneur en calcium et est distribuée symétriquement autour d’un segment du système de fissures Cerberus Fossae dans Elysium Planitia, atypique des gisements éoliens ou éoliens de la région. Cette caractéristique est similaire aux taches sombres sur la Lune et Mercure a suggéré d’être des éruptions volcaniques explosives », a déclaré Horvath. ”C’est peut-être le plus jeune gisement volcanique jamais documenté sur Mars. Si nous devions compresser l’histoire géologique de Mars en une seule journée, cela se serait produit dans la toute dernière seconde”, a-t-il expliqué.

Les sites volcaniques en cours d’exploration

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La majorité du volcanisme dans la région de l’Elysée Planitia et ailleurs sur Mars consiste en de la lave coulant à la surface, bien qu’il existe de nombreux exemples de volcanisme explosif sur Mars. Cependant, ce dépôt semble différent. “Cette caractéristique recouvre les coulées de lave environnantes et semble être un dépôt relativement frais de cendres et de roches, représentant un style et une période d’éruption différents de ceux des caractéristiques pyroclastiques précédemment identifiées”, a déclaré Horvath. «Cette éruption pourrait avoir craché des cendres jusqu’à 10 kilomètres dans l’atmosphère martienne, mais représente probablement un dernier soupir de matière en éruption. Elysium Planitia héberge certains des plus jeunes volcanismes de Mars, datant d’il y a environ 3 millions d’années, ce n’est donc pas tout à fait inattendu. Il est possible que ces types de dépôts aient été plus courants mais aient été érodés ou enfouis.

Dépôt volcanique explosif récent autour d’une fissure du système Cerberus Fossae. Crédit: NASA / JPL / MSSS / The Murray Lab).

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Le site de la récente éruption se trouve à environ 1600 kilomètres de l’atterrisseur InSight de la NASA, qui étudie l’activité tectonique sur Mars depuis 2018. Deux séismes de Mars ont été localisés dans la région autour du Cerberus Fossae et des travaux récents ont suggéré la possibilité que ceux-ci pourraient être dus au mouvement du magma en profondeur. «Le jeune âge de ce gisement soulève absolument la possibilité qu’il pourrait encore y avoir une activité volcanique sur Mars et il est intriguant que les récents tremblements de terre détectés par la mission InSight proviennent du Cerberus Fossae», a déclaré Horvath. «Cependant, maintenir le magma près de la surface de Mars si tard dans l’histoire de Mars sans coulées de lave associées serait difficile et donc une source magmatique plus profonde serait probablement nécessaire pour créer cette éruption.

Un dépôt volcanique comme celui-ci soulève également la possibilité de conditions habitables à la surface proche de Mars dans l’histoire récente, dit Horvath. «L’interaction du magma ascendant et du substrat glacé de cette région aurait pu fournir des conditions favorables à la vie microbienne assez récemment et soulève la possibilité d’une vie existante dans cette région.» Plus récemment encore, les grondements sur Mars ont susciter l’espoir quant à l’existence des flux de magma souterrains.

Joseph Baraka.

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Référence : Planetery Science Institute.

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